The trials of Muhammad Ali

The trials of Muhammad Ali

We kennen Muhammad Ali, alias Cassius Clay, vooral als icoon van de Amerikaanse bokswereld. Maar weinig mensen weten dat Ali, die fervent lid was van de Nation of Islam, uit politieke en religieuze overtuigingen weigerde om in militaire dienst te gaan en in Vietnam te vechten.

★★★★☆

Door Anya Boelhouwer
Geïnspireerd door het lied ‘A white man’s heaven is a black man’s hell’ liet Cassius Clay zich in de jaren zestig na zijn toetreding tot de Nation of Islam omdopen tot Muhammed Ali. De Nation of Islam was een tegenbeweging tegen het witte christendom, de religie van de onderdrukker. Ali’s rol als voorvechter van zwarte moslims riep in de media negatieve reacties op. De pers weigerde zijn nieuwe naam over te nemen, en Ali werd gezien als militante neger.

Als de Vietnam-oorlog uitbreekt, wordt Muhammad Ali opgeroepen voor militaire dienst. Maar de bokskampioen weigert slaaf te worden van het leger: hij zag de Vietnamoorlog als voortzetting van de Amerikaanse overheersing van andere rassen. Ook beroept hij zich op de religieuze waarden van de Islam, waar ‘gij zult niet doden’ er één van is.

Er volgt een spannend verslag van de gerechtelijke strijd tussen Ali en de Amerikaanse overheid, en zijn jaren in ballingschap waarin hij niet mocht boksen. In de film maken we via zeldzaam archiefmateriaal en interviews met familie en bekenden kennis met een gepassioneerde (en soms agressieve) man met een rotsvast geloof in zijn overtuigingen. Hij vocht in de ring, maar niet daarbuiten.

Regisseur Bill Siegel werkte eerder mee aan basketbal-klassieker Hoop dreams, en aan The weather underground, over anti-Vietnam protesten in de jaren zeventig. In de goed gemaakte, informatieve film The trials of Muhammad Ali komen beide thema’s samen in een nieuw verhaal over de bokskampioen die we allemaal dachten te kennen.

Meer sport